Ciné-Asie // Caniba : Mobilités étudiantes et faits divers

Fin août sortait Caniba, un documentaire réalisé par Lucien Castaing-Taylor et Verena Paravel. Le film avait déjà bénéficié d’un micro-buzz quelques mois auparavant, certaines scènes très crues lui ayant valu un avertissement – 18 ans. Il m’en fallait tout de même plus pour me décourager et j’étais déterminée à voir le film – ce qui ne s’avérait pas si aisé vu sa très faible programmation dans Paris. En effet, ce documentaire se fonde sur l’expérience – peu ordinaire et pour le moins sanglante – d’un étudiant japonais en France… L’occasion d’un billet sur les mobilités étudiantes et les faits divers.

En 1981, Issei Sagawa est étudiant à la Sorbonne lorsqu’il dévore – littéralement – Renée, camarade de promotion néerlandaise qu’il abat après l’avoir invitée chez lui. Déclaré irresponsable pénalement à la suite de son arrestation, il est interné quelque temps en France avant d’être transféré au Japon… où il vit toujours, grâce à l’assistance de son frère Jun, second protagoniste du film, aux tendances machosistes très prononcées. Ce billet n’ayant pas pour vocation d’être une critique du documentaire – qui n’a lui même pas vocation d’être un récit et une enquête autour des faits de 1981, je ne m’apesentirai pas sur des détails. Je précise seulement que ce film est une expérience très floue mais qui, malgré tout, nécessite d’avoir le coeur bien accroché…

Des faits divers, j’ai l’occasion d’en croiser au cours de ma thèse en parcourant les archives numérisées de certains journaux, accessibles grâce à des plateformes dédiées. Du côté britannique, le site British Newspaper Archives associé à la British Library permet, contre un abonnement payant, d’avoir accès à de très nombreux journaux. Mon séjour à Columbia m’a également permis de piller frénétiquement les archives du Times of India et, plus généralement, celles de leur World Newspaper Archive. Un grand merci à Gary Hausman, chargé de la South Asian Studies Library, qui m’a indiqué toutes ses ressources ! C’est toujours un peu frustrant de constater que ces précieux documents ne sont accessibles qu’à une minorité de chercheur – mes droits à Columbia étant expirés, je n’y ai plus accès désormais…

Les faits divers ne représentent pas la majorité des articles que j’ai pu consulter à partir du mot-clef “Indian students“. Et ici, pas de cannibalisme, certes, mais le traitement des sujets concernant des étudiants asiatiques, principalement indien, n’en est pas moins digne d’intérêt.

Tout d’abord, ces quelques crimes, accidents et autres arnarques sont diffusés dans différents journaux. Le Times of India, dont le premier numéro à paraître sous ce nom date de 1861 mais qui existait depuis 1838 sous l’appellation The Bombay Times and Journal of Commerce, contient de nombreux papiers sur la situation des étudiants indiens au Royaume-Uni et à l’étranger. Il s’agit de rapporter des nouvelles sur la diaspora indienne alors que ces migrations étudiantes restent un sujet éminemment politique, loin d’être ignoré par le Gouvernement de l’Inde. 

Les locaux du Times of India en 1898
Source: Wikipedia

Mais c’est également la presse britannique qui relaie ces faits divers à l’échelle nationale, comme le soulignent des articles de The Observer,  ou davantage locale, avec The ScotsmanThe Irish Times… Elle dénote d’un intérêt du lectorat pour des affaires concernant la population indienne en métropole ou, plus largement, en Europe.

En 1921, le journal écossais the Scotsman réserve quelques lignes à une dépêche Reuter consacrée au meurtre d’un étudiant à Berlin(1) . Un chauffeur, Max Arnold, vient alors d’avouer qu’il a étranglé un étudiant indien du nom de Shi Singh, retrouvé mort dans son lit le 21 janvier au matin. Sans revenir sur les circonstances de cet assassinat, la dépêche précise que le coupable a fait tout ce qui est en son possible pour préserver sa maîtresse, également épouse du défunt, de toute suspicion. Ce crime a priori passionnel, dont le récit bref n’en est pas pour autant dénué de sensationnalisme, renseigne également la chercheuse que je suis sur les trajectoires européennes – extra-impériales – de certains étudiants, sur le caractère familial de ces circulations et, enfin, sur la possibilité de contacts – ici, charnels – avec les populations locales. 

Sept années plus tard, plusieurs journaux s’intéressent à un double décès au sein d’une pension londonienne (2). L’étudiant indien Manathanath Sanyal et la galloise Gwennyth Rose Lewis ont été retrouvés dans une chambre, le premier déjà décédé et la seconde inanimée. La jeune femme, qui rend l’âme sur le chemin de l’hôpital, est décrite, à la fois par The Scotsman et The Irish Times comme séduisante (attractive) et cultivée (well read). Les informations sur son compagnon d’infortune sont plus brèves, se limitant à quelques considérations physiques (“middle height“, “faire completion and good features“) et financières, celui-ci étant l’héritier d’une fortune importante. Ici, ces différentes précisions semblent devoir justifier la possibilité d’une relation entre ces deux individus. La nature précise de cette relation n’est d’ailleurs pas évoquée, tout comme les causes de leur décès : si la présence d’une seringue est notée par le journaliste du journal irlandais, aucune conclusion n’est clairement énoncée et les deux décès restent présentés comme le mystère de la pension d’Euston Road. 

D’autres articles font écho à des questions de société, passées comme présentes. En 1938, l’étudiant en médecine Choith Thawerdos Tabil, est condamné par la cour d’Édimbourg à seize mois d’emprisonnement (3). Il avait plaidé coupable de l’accusation d’avoir procédé, entre le 1er juillet 1936 et le 28 septembre 1938, à trente-trois avortements et onze autres tentatives auprès de femmes, mariées ou célibataires, venant d’Écosse comme d’Angleterre. Son avocat invoque alors son appartenance à l’élite indienne mais aussi son grant intérêt pour les actes médicaux : “Being greatly interested in this branch of medical work, he allowed himself to do things which probably in wiser moments he would have refrained from doing” tout en insistant sur son professonalisme, aucune patiente n’ayant souffert d’effets secondaires. Marié à une Écossaise, l’étudiant indien envisage de rentrer en Inde afin d’assurer à sa famille une vie “décente et honorable”. En outre, l’avortement n’est pas légalisé en Écosse avant 1967 et en Inde avant 1971.

Les exemples d’accidents comptant parmi leurs victimes des étudiants indiens sont multiples : individus morts de froid en Allemagne en 1926 puis en 1939 (4),  noyade d’un étudiant en médecine dans la rivière Crouch en 1935 (5), incendie d’une pension à Newcastle en 1939 (6), etc. Abordés ici sans exhaustivité, ils sont autant de témoignages de la présence indienne en Europe au cours de la première moitié du XXe siècle et de leur vie quotidienne, leurs activités dépassant le simple cadre universitaire.  

(1) “The Murder of an Indian Student in Berlin”, The Scotsman, 26 janvier 1921.  

(2) “Boarding-House Mystery – Indian Student and Welsh Girl Found Dead”, The Irish Times, 9 juillet 1928 ; “Welsh Girl and Indian Student”, The Scotsman, 10 juillet 1928. 

(3) “Indian Student’s Crime – Sent to Prison for 16 Months – ABORTION CHARGES”, The Scotsman, 3 décembre 1936. 

(4) “Indian Student’s Fate – Frozen to Death on the Hills”, The Scotsman, 16 mars 1926 ; “Indiant Student Dies in Snow – Left Mountain Hut at 4 A.M. on New Year’s Day”, The Scotsman, 3 janvier 1939. 

(5) “Indian Student Drowned – Dinghy Overturned Off Burnham-on-Crouch”, The Times of India, 13 avril 1935.

(6) “Indian Student Dies in Fire – Newcastle Casualties”, The Times of India, 18 janvier 1939. 


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